Steven Mercurio and his “dolce vita” in Italy.

Photo by Michele Stallo
We are here in Assisi where the video-tape recording of the Christmas Concert has just ended (it will be televised on the RAI 1 channel on Christmas day), and I have the good fortune of spending some time with Steven Mercurio. I have known him for over a year, but this time I would like to have the privilege of taking a small step into the world of this conductor and composer.

Steven, how did it go? Were you satisfied with the concert you have just finished conducting?
Yes, I must say that there was a fantastic atmosphere of great energy. Perhaps it is due to the fact that Assisi is always a magical environment. I felt there was a fine harmony among the RAI National Symphony Orchestra , the children’s choir “I piccoli musici”, the “Coenobium vocale” choir, and the three soloists. The latter were truly marvelous and made the big difference.

Three women who are so totally different. If I am not mistaken, this was the first time that such an event took place.
Yes, three completely different women. It was the first time, and I must admit that it worked out very well. The Russian soprano, Ekaterin Bakanova, then the American violinist, Caroline Campbell who bursts with energy, and finally the Israeli singer Noa. I must say that the choice we made was a very delicate one; three artists coming from very different countries and cultural backgrounds, but their enthusiasm and professional performances mixed together beautifully, and I am very satisfied.

Recently, you have often been in Italy ; only two week ago you were in Milan and conducted a concert entitled “La Dolce Vita”, dedicated to Italian film music. Could you please speak to me about it?
I was called upon to conduct the Arturo Toscanini Philharmonic Orchestra for this marvelous homage to the sound tracks that are a fundamental part of the history of Italian films. The composers were Nino Rota, Ennio Morricone, Luis Bacalov, Nicola Piovani, and other greats of film music. Several Italian artists alternately participated in the concerts : Alice, Tosca, Morgan, Federico Paciotti, and Raphael Gualazzi . The first concert was in Parma before the beginning of summer ; then we performed in Spoleto, Rimini, Cosenza, and two weeks ago we were in Milan. On that occasion I made an arrangement of a medley with “Che cosa sono le nuvole” and “O surdato nnammurato”, and each artist sang one verse. Morgan began in his unmistakeable style , and then we reached the last singer, the tenor Federico Paciottti who sang the final most intense part of “O Surdato nnammurato”. It was simply magnificent, and truly surprising. In addition, the audience was singing together with them - A fantastic show!

You have conducted opera and symphony orchestra concerts. In your career is there anything that you would like to do that you have not already done?
I have conducted a great deal, especially opera, in many countries and in different languages. There are some operas that I would like to do again, for example Falstaff , Otello, and all of the works by Richard Strauss. But, above all, I would like to conduct some of my own works as a composer, in Italy where I have never conducted one of my works. For me, being here ,and making my dreams come true here is important, because my roots are here and it is like feeling at home.

You speak of Italy with such pride and emphasis. Would you like to return?

I have a great desire to return to Italy ; I would really like to be the conductor of a permanent orchestra. In Italy there are orchestras that have so much to give but are entrenched in bureaucratic mechanisms. Too much political control and too much bureaucracy have created a profound separation between the theater and the public. Moreover, the egocentrism of some conductors has not helped the situation. What is needed is more humility and the creation of that network, that force which only union can supply. You see, there are two ways to conduct an orchestra : either you are centered on yourself and you take everything without leaving any space for others, or you put yourself at the orchestra’s disposal, trying to gather the best from each of the musicians. The example that I try to follow is Bernstein ; when I conduct an orchestra, I try to enter every sound, every thought of my musicians. Understanding how to bring out the best from each one, without being concentrated on oneself, but involving the whole orchestra is my aim. And that energy is felt and understood by the audience who are moved and participate.

Therefore, if you were offered the position of conductor of a permanent orchestra in Italy, where would you like to go?
It’s not important where. There are magnificent theaters all over Italy. I can mention that of Bologna, or the Petruzzelli in Bari, or San Carlo in Naples. I would like to make a useful contribution in order to make people fall in love again with classical music, but also to experiment with new arrangements, propose old classics that are lying locked in drawers. I would give more space and voice to young people ; I would take the orchestra around the world. I would place myself at the disposal of art because I believe it is so important, but at the same time I could give a more contemporary and international view of Classical music. Naturally, the Rome Opera theater would be the top. I can tell you little anecdote : the last time I was in Rome, at the Termini station, I asked five or six people (mainly youngsters) if they could tell me the way to the Opera Theater. They were all dumbfounded ; none of them could give me the right directions. There you have it : we have to find a way to bring common people closer to classical music, so that they have the possibility to listen to music that is different from pop, rap, etc. They must understand that culture has its origins in our foundations, in history, in our roots. I would like to make my artistic contribution to the country where my family came from, with the experience of an international viewpoint.

Steven, what is “la dolce vita” in your life?

Oh, my “dolce vita” is when I succeed in working well ; when I am satisfied with my work as a conductor and I manage to unite all the musicians of the orchestra so that they can transmit that symphonic unity to the audience. My main aim as a conductor is achieved when I succeed in directing the work of tens of artists into a sole result , trying to smooth over the mistakes, and to understand where we can improve. In other terms, where the word “We” is superior to the ego. And I understand that we have achieved our aim when, behind me, the audience confirms , with appreciation and emotion, the strength of this union. In Italy, I feel this much stronger.

(Paola Butera)

(traduzione in italiano)

Siamo ad Assisi, si è appena conclusa la registrazione del Concerto di Natale, andato in onda il 25 dicembre su Rai 1, e ho la fortuna di passare un po’ di tempo con Steven Mercurio. Lo conosco da un anno ma questa volta voglio entrare un po’ nel suo mondo di maestro d’orchestra e compositore.

Steven, com’è andata, sei soddisfatto del concerto appena concluso?
Si, devo dire che si respirava una bella energia. Sarà Assisi che è sempre magica, ho sentito una bella sintonia tra l’Orchestra sinfonica nazionale della Rai, il coro di voci bianche “I piccoli musici” , il coro “Coenobium vocale” e le tre soliste. Queste ultime veramente meravigliose, hanno fatto la differenza.

Tre donne completamente diverse tra loro, se non sbaglio è la prima volta che accade?
Si, tre donne completamente diverse. E’ la prima volta e devo dire che ha funzionato molto bene. La soprano russa Ekaterina Bakanova, poi Caroline Campbell, la violinista americana che irrompe con la sua energia e infine la cantante israeliana Noa. Devo dire che è stata fatta una scelta molto forte, tre artiste provenienti da paesi e culture molto diverse, ma il loro entusiasmo e professionalità si è ben amalgamato e sono molto soddisfatto.

Sei spesso in Italia in questi ultimi tempi, solo due settimane fa hai diretto a Milano il concerto di musica del cinema italiano “La dolce vita”. Me ne parli?
Sono stato chiamato a dirigere l’Orchestra Filarmonica Arturo Toscanini per questo meraviglioso omaggio alle colonne sonore che hanno fatto la storia del cinema italiano. Nino Rota, Ennio Morricone, Luis Bacalov, Nicola Piovani e altri grandi maestri della musica da film. Sul palco si sono alternati artisti italiani come Alice, Tosca, Morgan, Federico Paciotti, Raphael Gualazzi. Abbiamo iniziato da Parma prima dell’estate e poi Spoleto, Rimini, Cosenza e due settimane fa eravamo a Milano dove per l’occasione ho arrangiato un medley con “Che cosa sono le nuvole” insieme a “O surdato nnammurato” cantato dagli artisti, per ognuno una strofa. Ha iniziato Morgan con il suo stile inconfondibile fino ad arrivare al tenore Federico Paciotti che ha concluso nella parte più intensa de “O surdato nnammurato”. E’ stato magnifico, veramente sorprendente. E poi vedere il pubblico che cantava insieme a loro, uno spettacolo!

Dalla lirica alla sinfonica, nella tua carriera c’è qualcosa che vorresti realizzare e non hai ancora fatto?
Ho diretto tanto, soprattutto nella lirica, in tanti paesi e lingue. Ci sono delle opere che mi piacerebbe rifare come Falstaff o Otello e tutto il repertorio di Strauss. Ma soprattutto mi piacerebbe proporre i miei brani da compositore in Italia, non ho mai proposto niente di mio in Italia. Per me essere qui, realizzare i miei sogni qui è importante, ci sono le mie radici e per me è come sentirmi a casa.

L’Italia, ne parli con orgoglio ed enfasi, ci torneresti?
Avrei voglia di tornare in Italia, vorrei tanto dirigere un teatro stabile. In Italia ci sono dei teatri e delle orchestre che possono dare tanto ma che sono arenati nei meccanismi burocratici. Troppa politica, troppa burocrazia ha creato un distacco profondo tra il teatro e il pubblico. L’egocentrismo di alcuni direttori poi non ha aiutato. C’è bisogno di umiltà e di creare quella rete, quella forza che solo l’unione può dare. Vedi, ci sono due modi di dirigere un’orchestra: o sei incentrato su te stesso e ti prendi tutto senza lasciare spazio oppure ti metti a disposizione dell’orchestra, cercando di cogliere il meglio da ognuno dei musicisti. Io mi ispiro a Bernstein, quando dirigo un’orchestra cerco di entrare in ogni suono, ogni pensiero dei miei musicisti. Capire come tirar fuori il meglio di ognuno, senza essere concentrati su se stessi, ma coinvolgendo tutta l’orchestra. Che poi quell’energia il pubblico la capta e capisce, si emoziona e partecipa.

Quindi se ti proponessero la direzione di un Teatro Stabile in Italia, dove ti piacerebbe andare?
Non importa dove, ci sono dei Teatri magnifici, penso a quello di Bologna, o al Petruzzelli di Bari o ancora al San Carlo di Napoli. Vorrei dare quell’apporto utile per far innamorare di nuovo le persone alla musica classica, ma anche sperimentare nuovi arrangiamenti, proporre vecchi classici chiusi in soffitta, darei fiducia ai giovani, porterei l’orchestra nei concerti in giro per il mondo. Mi metterei a disposizione dell’arte, che credo sia importante, ma allo stesso tempo potrei dare una visione più contemporanea e internazionale della musica classica. Certo il teatro dell’Opera di Roma sarebbe il top. Ti racconto un aneddoto: l’ultima volta che sono stato a Roma, alla stazione Termini ho chiesto a cinque/sei persone, prevalentemente giovani, se mi sapessero indicare dov’era il Teatro dell’Opera. Rimanevano allibiti, nessuno mi sapeva dare indicazioni. Poi ho incontrato un signore distinto e di una certa età e in un attimo mi ha dato le indicazioni giuste. Ecco, dobbiamo fare in modo che le persone comuni si avvicinino alla musica classica, di avere l’opportunità di ascoltare della musica diversa dal pop, rap etc. Che la cultura inizia dalle fondamenta, dalla storia, dalle origini. Io vorrei poter dare il mio contributo artistico al paese da dove vengono le mie origini, con l’esperienza di una visione internazionale.

Steven, nella tua vita cos’è “la dolce vita”?

Oh, la mia “dolce vita” è quando riesco a lavorare bene, quando sono appagato nel lavoro di conduzione e riesco ad unire tutti gli orchestrali tanto da trasmettere l’unicità della sinfonia al pubblico. Il mio compito di direttore d’orchestra è soddisfatto quando riesco a convogliare in un unico risultato il lavoro di decine di artisti, cercando di smussare gli errori, di capire dove migliorare. Dove la parola Noi è superiore all’ego. E capisco che il risultato è raggiunto quando, dietro, il pubblico conferma con l’apprezzamento e l’emozione la forza di questa unione. In Italia questo lo sento più forte.

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